L’aurora boreale su Marte può essere bella, ma anche pericolosa

Le tempeste solari su Marte potrebbero influenzare i membri delle future missioni umane che si recheranno lì. Gli studi condotti dopo che la potente eruzione solare ha raggiunto il Pianeta Rosso hanno dimostrato che le persone dovrebbero prepararsi a dosi pericolose di radiazioni. Gli scienziati hanno anche osservato l’aurora marziana.

Il Sole sta attualmente entrando nel massimo del suo ciclo di attività. I prossimi mesi ci porteranno altri brillamenti solari ed espulsioni di massa coronale (CME). Sulla Terra, questo significa potenziali problemi con alcuni sistemi di comunicazione e la possibilità di vedere la straordinaria aurora boreale. Il nostro pianeta non è l’unico posto nel sistema solare dove possiamo osservarne gli effetti, poiché sono stati registrati anche da strumenti di misura su Marte.

Protezione dalle radiazioni

L’evento più grande analizzato, registrato il 20 maggio, è stato caratterizzato da un brillamento solare X12 e da un’espulsione di massa coronale associata. Raggi X, raggi gamma e un flusso di particelle cariche furono sparati verso Marte. Come si è scoperto, così tanta energia aveva colpito la superficie del pianeta che le immagini in bianco e nero scattate dalle telecamere di navigazione di Curiosity hanno iniziato a cadere, ricoprendosi di linee e punti causati dalla collisione di particelle cariche con gli elettroni.

Se gli astronauti si trovassero accanto a Curiosity in quel momento, riceverebbero una dose di radiazioni di 8.100 microgray, che equivalgono a 30 radiografie del torace. Anche se questa quantità non è fatale, si tratta del più grande aumento di radiazioni misurato da quando la navicella spaziale è atterrata 12 anni fa. Tuttavia, ciò non significa che gli astronauti saranno completamente indifesi.

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Scogliere o grotte vulcaniche fornirebbero agli astronauti una protezione aggiuntiva da un simile evento. La dose sarebbe molto maggiore in orbita o nello spazio profondo, ha affermato Don Hassler dell’SWRI in Colorado, membro del gruppo di ricerca Curiosity. – Non mi sorprenderei se questa regione del Sole fosse ancora attiva, il che significa più tempeste solari sulla Terra e su Marte.

Turbolenza catturata dalla fotocamera di CuriosityNASA/JPL-Caltech

Aurore su tutto il pianeta

Durante la tempesta, una delle telecamere dell’orbiter Mars Odyssey è stata “inondata” di energia proveniente da particelle solari e temporaneamente spenta. Nonostante i problemi tecnici, l’attrezzatura ha raccolto dati sull’evento. Questo non è stato il primo contatto dell’Odyssey con un brillamento solare nel 2003, le particelle di un evento eccezionalmente potente hanno distrutto il suo rilevatore di radiazioni;

In alto sopra la superficie di Marte, la sonda spaziale MAVEN ha catturato un altro effetto dell’attività solare: l’aurora boreale brillante sopra il pianeta. La Terra è protetta dalle particelle cariche da un forte campo magnetico. Le aurore sono solitamente limitate alle regioni vicine ai poli, ma il Pianeta Rosso le ha perse molto tempo fa. Ecco perché quando le particelle cariche colpiscono l’atmosfera marziana, le aurore coprono l’intero pianeta.

“Questo è stato il più grande evento di particelle solari che MAVEN abbia mai visto”, ha affermato Christina Lee dell’Università della California, Berkeley, dello Space Science Laboratory e del gruppo di ricerca MAVEN.

Il colore viola rappresenta l'aurora boreale sul lato notturno di Marte, rilevata dallo strumento ultravioletto MAVEN.  Più luminoso è il colore, più forte è l'aurora

Il colore viola rappresenta l’aurora boreale sul lato notturno di Marte, rilevata dallo strumento ultravioletto MAVEN. Più luminoso è il colore, più forte è l’auroraNASA/Università del Colorado/LASP

MartePAP

Fonte immagine principale: NASA/JPL-Caltech

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